Tödliche Schweinepest verwüstet Chinas Schweinefleischindustrie und kann sich ausbreiten.

Entlang der Golfküste von Texas und Louisiana gibt es einen Komplex von tiefen, unterirdischen Höhlen. In jeder dieser riesigen Höhlen – jede davon ist groß genug, um problemlos in den Willis Tower von Chicago zu passen – hält die US-Regierung Hunderte von Millionen Barrel Erdöl bereit, um das Land vor naturkatastrophenbedingten und politisch konfliktbedingten Versorgungsunterbrechungen zu schützen.

Viele Länder haben ähnliche strategische Reserven, aber auf der anderen Seite der Welt hält China eine andere Art von Lagerbeständen: Eisige Lagerhäuser im ganzen Land sind mit gefrorenem Schweinefleisch gefüllt. Die Ware ist in China – das nach Vietnam mehr Schweinefleisch pro Kopf konsumiert als jedes andere Land – so wichtig, dass die Regierung eine nationale Reserve eingerichtet hat, um das Land vor Engpässen und Preisschwankungen zu schützen.

Wie ist das passiert?

Aber die Schweinefleischindustrie des Landes wird von einem tödlichen, hoch ansteckenden Virus heimgesucht. Seitdem die Beamten im August letzten Jahres mit der Meldung von Fällen begonnen haben, hat die Afrikanische Schweinepest (allgemein bekannt unter der Abkürzung ASF) das ganze Land erfasst. Ausbrüche haben jede Provinz und alle fünf autonomen Regionen (wie Tibet und die Mongolei) heimgesucht, und Experten glauben, dass es weitaus mehr Fälle gibt, als die 129 offiziell gemeldeten Ausbrüche.

„Es gibt viele Berichte über Vertuschungen in China“, sagte Brett Stuart, Mitbegründer des Analysehauses Global AgriTrends gegenüber TIME. Er sagte, dass ein Farmmanager angeblich inhaftiert wurde, nachdem er über einen Fall in der Provinz Shandong berichtet hatte, was darauf hindeutet, dass die Behörden versuchen könnten, die Reichweite des Problems zu verbergen.

Schweine

Die jüngsten Fälle auf der südchinesischen Insel Hainan – einer Wasserstraße und mehr als 2.000 Meilen von der nordöstlichen Provinz Liaoning entfernt, in der ASF erstmals gemeldet wurde – zeigen, wie schnell sich das Virus ausbreiten kann. ASF, für die es keine Heilung oder keinen Impfstoff gibt, kann zwischen kranken Tieren oder von Gegenständen wie Kleidung und Stiefeln eines Bauern weitergegeben werden.

Der Verzehr von infiziertem Fleisch – die widerstandsfähige Krankheit kann monatelang in Schweineprodukten wie Wurst leben – trägt wesentlich zu ihrer Verbreitung in China bei, wo viele kleine Familien ihre Schweine mit Hausmüll füttern, obwohl die Regierung inzwischen Einschränkungen bei der Spültrankfütterung erlassen hat. Es ist bekannt, dass ASF für den Menschen nicht schädlich ist.

Experten sagen, dass die Krankheit in Asien schneller voranschreitet als in anderen Regionen, in denen Ausbrüche festgestellt wurden, wie in Europa.

Was passiert jetzt?

„Ich war sehr überrascht, wie schnell sich ASF in China verbreitet hat“, sagte Dr. Linda Dixon, eine ASF-Forscherin am Pirbright Institute, einem Forschungsinstitut, das sich der Erforschung von Infektionskrankheiten bei Nutztieren widmet, gegenüber TIME.

Weit verbreitete Keulungen wurden erlassen, um die Ausbreitung von ASF zu bekämpfen. Daten, die vom chinesischen National Bureau of Statistics veröffentlicht wurden, zeigen, dass die Schweinezahl Ende März gegenüber dem Vorjahr um 40 Millionen auf 375,3 Millionen sank, so das Wall Street Journal. Das chinesische Ministerium für Landwirtschaft und ländliche Angelegenheiten glaubt, dass die Situation noch schlimmer ist und schätzt, dass die Schweine im Jahresvergleich um 19% zurückgegangen sind, so das Journal.

„Die Auswirkungen auf Chinas Schweinefleischindustrie waren katastrophal. In ganz China sind die Farmen leer. Die Landwirte wurden angewiesen, bis zu[sechs] Monate vor der Wiederaufstockung zu warten“, sagt Stuart von Global AgriTrends.